Vestul salbatic, legenda si istorie.

Nu poti fi turist in Sierra Nevada, fara sa te simti atras sa vizitezi macar pentru o zi, regiunea care a dat Americii atata bogatie, care a fost teatrul atator lupte si atator povesti ale copilariei noastre si care se numeste Virginia City.

Virginia City, se afla de fapt in partea nordica a Sierrei Nevada, in vestul statului Nevada, nu departe de Lake Tahoe din statul California, unul din punctele turistice cele mai cautate in vestul Statelor Unite.

Virginia City, Gold Hill, Silver City, Carson City, este zona din sudul orasului Reno, care are un loc bine stabilit in istoria aventuroasa a Vestului si a Statelor unite in general.

In anul 1859 spune povestea, doi mineri au gasit aur in locul numit „Six-Mile Canyon”. Un coleg al lor, Henry Comstock, a pretins ca aurul se afla pe proprietatea lui. De ce, nu se stie, dar cei doi l-au crezut si au acceptat sa imparta cu el notorietatea si probabil si aurul, asigurandu-i un loc in istorie, filonul de aur fiind botezat pe numele lui: „Comstock Lode”.

O alta poveste spune ca „orasul”, pe atunci un amalgam de corturi si transee, si-a primit primul nume, acela de „Old Virginny Town”, dela un alt minier, care l-a botezat in onoarea propriei persoane (porecla lui fiind Old Virginny).

 Aceasta s-a petrecut cu ocazia unei ceremonii, bine garnisite cu bautura, in care presupusul  botezator, a trantit o sticla de whiskey de caldaram si a hotarat solemn numelui orasului.

Filonul de aur era bun, mare si bogat, numai ca extractia lui era ingreunata de un noroi blestemat, gri-albastrui care se lipea pe unelte, pe bocanci, pe toate. Noroiul a fost blestemat, pana la prima analiza de laborator, care a scos in evidenta faptul ca acest noroi este de fapt un minereu foarte bogat in argint, a carui valoare se ridica la doua mii de dolari pe kilogram, dolari din anii 1860, care azi ar fi cam 50,000 de dolari, spun cunoscatorii.

Aurul amestecat cu minereu de argint, a inceput sa se extraga in cantitati suficient de mari ca sa atraga atentia presedintelui Abraham Lincoln insusi, care avea la vremea aceia o foame deosebita de aur si argint, pentru a putea mentine solventa Uniunea angrenata in razboiul civil.

Ca urmare, se proclama la repezeala statul Nevada desi neconstitutional, avand in vedere putinatatea populatiei, dar scopul scuza mijloacele. In felul acesta sunt mai bine servite interesele Uniunii.

Urmare a boom-ului, Virginny Town se transforma in Virginia City si devine  cea mai importanta asezare din vestul Statelor Unite. Cautatorii de aur soiosi si prapaditi se transforma instantaneu in milionari, care isi construiesc conace si palate, importa mobila si moda din Europa si Orient si ce e mai important, sustin razboiul civil.

Cu aurul extras, s-a construit calea ferata, s-a construit San Francisco si s-au umplut buzunarele fondatorilor lui Bank of California. Acelasi aur este sursa marilor averi, care au creiat renumele si legendele familiilor Stanford, Hearst sau Mackay sau multi altii.

Marire si decadere

In vremea de maxima glorie, Virginia City era un oras plin de viata, 24 de ore treaz, cu cca. 30 de mii de locuitori (unii spun ca numai 15 mii), vizitat de tot felul de celebritati, consumator puternic de opium, ziare, un cartier infloritor al felinarelor rosii, orasul cu primul sindicat minier si primul ascensor din vestul Statelor Unite, instalat in Hotelul International care avea sase etaje si care va disparea in incendiul din 1915.

Extractia de aur si deci si bogatia orasului a avut multe urcusuri si coborasuri, coroborate cu secarea unor filoane sau descoperirea altelor noi. Aceste fluctuatii au tinut pana in 1898, cand de fapt s-a incetat activitatea miniera, considerandu-se zacamintele epuizate.

La jumatatea secolului XX, Virginia City ca si restul zonei, s-a transformat intr-un oras fantoma ca multe alte orase din vest.

Azi, a ramas doar umbra grandorii zilelor acelea, cand Mark Twain cutreiera strazile orasului. Au mai ramas cateva conace ca monumente ale opulentei de un secol apuse.

Orasul, sau mai precis o parte din el, a fost reconstruit si mentinut in conditiile originale prin hotararea si sprijinul financiar al statului, fiind considerat important pentru istoria Statelor Unite.

Strada „C”, principala strada comerciala a orasului a fost reconstruita si arata asa cum era in anii 1860 -1870, cu cladiri de locuit, pravalii, saloon-uri, banci, din acea vreme. Trotuarele sunt podite cu scandura ca pe vremurile de atunci, fara insa de noroiul care era pe vremea aceia in drum.

Exista si un muzeu unde se pot vedea unelte din diferite epoci, tehnici de exploatare si spalare a aurului, intreaga istorie a maririi si decaderii regiunii, inclusiv povestile si legendele care circula pe seama aurului din zona.

In schimbul unui pret simbolic de 5 $, oricine primeste o farfurie de metal si un loc la jghiabul de spalare a nisipului, sa-si incerce norocul in descoperirea vreunui bulgare sau macar bulgaras de aur. Afisul cu litere de o schioapa precizeaza ca aurul pe care il vei gasi iti apartine. Ultimul norocos, a fost probabil in 1898, care a si stabilit de fapt sfarsitul goanei oficiale dupa aur.

S-a refacut si calea ferata ce leaga Virginia City de Gold Hill, s-au reconditionat locomotive si vagoane, cu care turistii dornici de cunoastere, fac o calatorie pe un traseu in circuit si in timpul caruia, trec pe langa vechi instalatii, hoteluri, puturi de extractie si primesc explicatiile de rigoare dela ghizi autorizati.

Turismul este singura ocupatie a populatiei in ziua de azi, populatie care s-a redus la cca. 850 de locuitori. Nu mi s-au parut totusi muritori de foame. Pe strada principala sunt cateva restaurante, cateva „Saloon”-uri, pravalii cu suvenir-uri, care functioneaza si desi era o zi obisnuita de lucru, erau destul de multi turisti. De altfel, americanii sunt renumiti pentru patriotismul lor, pentru importanta pe care o dau conservarii si cunoasterii trecutului lor, al Statelor Unite.

Asa cum spuneam la inceput, o excursie de o zi este suficienta pentru a face cunostinta cu acest trecut al Statelor Unite. Nu cred ca cineva se va deplasa sa zicem din Romania pana in Virginia City in mod special. Nici macar dela New York, sau Montreal. Dar daca se afla din intamplare la Reno sau in zona Lake Tahoe va face aceasta excursie.

Dela Reno, se calatoreste spre sud – est pe soseaua 395 si apoi 341, in total 35 de kilometri. Dela South Lake Tahoe se merge spre nord pe soseaua 50, pana la Carson City, apoi prin Silver City si Gold Hill pe 341 spre nord – est, in total 80 de kilometri.

Intreaga zona este inalta, undeva in jur de 2000 de metri si peste. Din acest motiv nici in iulie nu este prea cald, in schimb iarna este zapada si destul de frig.